Fallece Stephen Hawking, el físico que acercó el conocimiento del cosmos a la cultura popular

Texto: Redacción, con información de agencias/ Foto: EFE

Londres, Inglaterra, 14 de marzo de 2018. El prestigioso físico británico Stephen Hawking falleció este miércoles a los 76 años, según informó un portavoz de su familia.

“Estamos profundamente tristes por la muerte de nuestro padre hoy”, dijeron sus hijos Lucy, Robert y Tim.

“Era un gran científico y un hombre extraordinario cuyo trabajo y legado vivirá por muchos años”, señalaron en un comunicado.

Nacido el 8 de enero de 1942 en Oxford, en Reino Unido, estaba considerado como uno de los científicos más influyentes desde Albert Einstein, no sólo por sus descubrimientos y teorías en campos como el de los agujeros negros o la relatividad, sino también por las circunstancias de su vida personal.

Cuando tenía 21 años, Hawking comenzó a notar que sus movimientos eran cada vez más torpes y fue diagnosticado con Esclerosis Lateral Amiotrófica (ELA), una enfermedad motoneuronal. Los médicos le dieron dos años de vida como máximo.

Desafió todos los pronósticos, aunque la enfermedad fue paralizándolo lentamente, dejándolo con movimiento sólo en dos dedos y algunos músculos faciales.

Sin embargo, esto no impidió que siguiera trabajando en sus teorías y difundiéndolas por medio de libros y eventos públicos.

El científico utilizaba un sintetizador de voz para comunicarse y una silla de ruedas controlada por el movimiento de cabeza y ojos.

 

Sus teorías

Hawking dedicó toda su vida a estudiar las leyes que gobiernan el Universo.

Una de sus afirmaciones más osadas fue la de considerar que la Teoría General de la Relatividad formulada por Einstein implicaba que el espacio y el tiempo tuvieron un principio en el Big Bang y que tienen su fin en los agujeros negros.

En 1976, y siguiendo los enunciados de la física cuántica, Hawking concluyó en su Teoría de la Radiación que los agujeros negros –esas regiones con tal fuerza de gravedad que ni la luz puede escapar– eran capaces de emitir energía y perder materia.

En 2004 desbarató su propia teoría y concluyó que los agujeros negros no lo absorben todo.

“El agujero negro sólo aparece en silueta pero luego se abre y revela información sobre lo que ha caído dentro. Eso nos permite cerciorarnos sobre el pasado y prever el futuro”, dijo el científico.

 

Más breve aún…

Hawking jugó un papel definitivo en la difusión de la cosmología en términos fáciles de comprender para el público general.

Su libro Una breve historia del tiempo, escrito en 1988, vendió más de 10 millones de copias en el mundo.

Consciente de que su libro había vendido mucho, pero debido a su complejidad había sido terminado por pocos, Hawking sacó una versión más breve (de la ya breve historia del tiempo) y más “leíble”.

El físico británico intentó por todos los medios que la gente se acercara a los misterios del Universo y en busca de este objetivo no dudo en recurrir al humor.

En una aparición en el popular programa de televisión “Los Simpsons”, el científico le advertía a Homero que le iba a robar su idea de que el Universo tiene forma de rosca.

Otra muestra de su manejo de la ironía está presentes en su propio sitio en internet, con anécdotas contadas por el mismo Hawking.

“Cuando tuve que dar una conferencia en Japón, me pidieron que no hiciera mención a un posible colapso del Universo, porque esto podría afectar el mercado bursátil”, escribió.

“Sin embargo, puedo asegurarle a cualquiera que esté preocupado por sus inversiones que es un poco temprano para vender: aún si el Universo llega a su fin, esto no ocurrirá hasta dentro de al menos 20 mil millones de años”.

 

“No había nada”

El estudio del Universo siempre ha comenzado con el Big Bang, esta gran explosión que ocurrió hace 13.7 mil millones de años, y que dio origen a los astros y planetas que se continúan formando.

Sin embargo, una gran interrogante que ha perseguido a los teóricos durante mucho tiempo es qué había precisamente antes de este evento. Para encontrar respuesta a esto, el astrofísico y rostro de Cosmos, Neil deGrasse Tyson, conversó con el físico teórico Stephen Hawking sobre el tema, llevándose una categórica solución: “No había nada”.

De acuerdo con la Teoría General de la Relatividad de Einstein, “el tiempo y el espacio juntos forman una continuidad que no es plana, sino curva por la energía y materia que contiene” explicaba Hawking, agregando que tras haber adoptado un acercamiento euclidiano a la gravedad cuántica, en la que remplaza el “tiempo normal por tiempo imaginario, el que se comporta como una cuarta dirección del espacio”.

Con esta propuesta, Hawking explicaba que este tiempo imaginario es una superficie curva como la Tierra, pero con dos dimensiones extra. Algo que junto al físico estadunidense James Hartle, han planteado un escenario “sin límites”, lo que permite hablar de “una superficie cerrada sin fin, como la superficie de la Tierra”.

De esta forma, el connotado científico aseguraba que se puede hacer una relación en que el inicio del tiempo es como el Polo Sur en el planeta, un lugar donde se concentran las leyes de la física, y así como “no hay nada más al sur del Polo Sur, no había nada antes del Big Bang”.

Su teoría sobre la formación del universo, y el consiguiente inicio del tiempo a partir de un evento “singular”, que rompió las leyes de la física, le valió también multitud de seguidores, pero no así el premio Nobel, que le eludió por la falta de pruebas concluyentes.

En todo caso, Hawking acumula una gran lista de condecoraciones y galardones, entre ellos el Premio Príncipe de Asturias (1998) y el Premio Fundación BBVA Fronteras del Conocimiento (2015).

 

Reacciones en el mundo de la ciencia

El mundo de la ciencia despidió hoy a una de sus figuras más carismáticas de las últimas décadas, el físico británico Stephen Hawking, que contribuyó a establecer las bases de la cosmología moderna y se convirtió en un icono de la cultura popular.

Hawking murió esta madrugada en su residencia de Cambridge (Inglaterra) con 76 años, a pesar de que en 1963 le fue diagnosticada una esclerosis lateral amiotrófica (ELA) por la que los médicos no pensaban que tuviera más de dos años de vida.

La primera ministra británica, Theresa May, lamentó la pérdida de una “mente extraordinaria”, y algunos de los investigadores más relevantes del Reino Unido, como el astrofísico Martin Rees -antiguo compañero de universidad-, elogiaron su talento científico y la fuerza de voluntad que dominó su vida.

La voz robótica del sintetizador con el que Hawking se vio obligado a comunicarse a partir de 1985 y su figura inmóvil en una silla de ruedas fue personaje de una multitud de programas y series de televisión.

Su salto a la fama lo había propiciado el libro Breve historia del tiempo, en el que en 1988 explicó en un lenguaje accesible los últimos descubrimientos sobre la naturaleza de los agujeros negros y el origen del Universo, campos de los que él mismo había sentado las bases matemáticas.

Su faceta mediática eclipsó en ocasiones su trabajo científico de primer orden, que entre otros logros llevó a demostrar que el Universo entero procede de un punto infinitamente pequeño -una singularidad-, lo que dio un nuevo respaldo a la teoría del Big Bang, formulada décadas antes.

Descubrió además que los agujeros negros no son objetos completamente inaccesibles de los que nada puede escapar, como pensaban los físicos hasta entonces, sino que irradian calor y, con suficiente tiempo, acabarían evaporándose y desapareciendo.

La existencia de esas emisiones, bautizadas como radiación de Hawking, dio un vuelco al campo de la cosmología, al que el científico contribuyó a lo largo de su vida con más de 150 trabajos académicos.

El físico británico nacido el 8 de enero de 1942 en Oxford, publicó sus descubrimientos tras doctorarse en la Universidad de Cambridge, en la que llegó a ocupar durante tres décadas la codiciada cátedra Lucasiana de Matemáticas, la misma que Isaac Newton.

El joven Hawking no sobresalió en el colegio -“Mi promoción fue francamente inteligente”, se excusó con ironía en alguna ocasión-, ni tampoco en sus primeros años de universidad, en los que demostró una inteligencia excepcional para las matemáticas pero no se preocupó por cosechar un currículum brillante.

Sus compañeros le recuerdan como un compañero jovial, amante de las discusiones y algo presuntuoso, que marcaba el ritmo como timonel en la embarcación de remo de su residencia universitaria.

Cuando los médicos le dieron dos años de vida, tenía 21, pasó varias semanas encerrado en su habitación escuchando música de Wagner y bebiendo alcohol, hasta que tomó la determinación de continuar con sus investigaciones hasta que la salud se lo permitiera.

Jane Wilde, la joven a la que había conocido poco antes de ese diagnóstico y con quien se casó en 1965, fue una de las personas en las que se apoyó para sobreponerse a la noticia y que le ayudaron en las décadas siguientes a continuar con su carrera a pesar de los cuidados médicos constantes que requería.

Tuvo con ella tres hijos -Robert (1967), Lucy (1969) y Timothy (1979)-, antes de divorciarse en 1991, cuatro años antes de volver a contraer matrimonio en ese caso con su enfermera, Elaine Mason, de la que se separó, en 2006.

Al conocerse la noticia de su muerte, la universidad de Cambridge bajó a media hasta las banderas y abrió un libro de condolencias ante el que se formó esta mañana una cola con estudiantes, profesores y visitantes de la ciudad inglesa.

Se colapsó además durante la jornada la página web de la Asociación de la Enfermedad Neuronal Motora del Reino Unido (MND Association), ante la cantidad de personas que querían hacer una donación.

El vicerector de Cambridge, Stephen Toope, alabó el “legado imborrable” del físico y sus “contribuciones excepcionales al conocimiento científico y la popularidad de la ciencia y las matemáticas”.

El estadounidense Neil deGrasse Tyson, uno de los divulgadores científicos más reconocidos, lamentó por su parte el “vacío intelectual” que deja su muerte, mientras que Gian Guidice, director del Departamento de Física Teórica del CERN, describió a Hawking como “un gigante en su campo”.

El exguitarrista de Queen y astrofísico Brian May le describió como “el hombre más valiente” que ha conocido, y el expresidente de Estados Unidos Barack Obama publicó en Twitter una foto de sí mismo junto a Hawking y le lanzó un mensaje de despedida: “Diviértete entre las estrellas”.

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